Diversidad en lechuga

Lechuga presenta una gran diversidad dada principalmente por diferentes tipos de hojas y hábitos de crecimiento de las plantas. Esto ha llevado a diversos autores a distinguir variedades botánicas en la especie, existiendo varias que son importantes como cultivo hortícola en distintas regiones del mundo. A continuación se describen las tres variedades botánicas más importantes en Chile, señalando los cultivares más conocidos, y dos variedades que ocasionalmente se cultivan en el país para producto hortícola o para la obtención de semillas:
  
Lactuca sativa var. capitata cv. White Boston

Lactuca sativa L. var. capitata (L.) Janchen: corresponde a las lechugas conocidas como de amarra (porque antiguamente se amarraban para blanquear sus hojas internas) mantecosas o españolas. Presentan hojas lisas, orbiculares, anchas, sinuosas y de textura suave o mantecosa; las hojas más internas forman un cogollo amarillento al envolver las más nuevas. En general, esta variedad comprende cultivares de menor tamaño de planta y de ciclo vegetativo más corto (55 a 70 días) que las otras variedades, por lo que en algunos países son los más usados para la producción en invernadero. La mayoría de los cultivares más tradicionales utilizados en Chile pertenecen a esta variedad botánica, por ejemplo Milanesa (sinónimos: Gallega o Parker), Francesa, Maravilla de Cuatro Estaciones, Reina de Mayo, Trocadero y White Boston (Sinónimo: Española).

  
Lactuca sativa var. crispa cv. Great Lakes

Lactuca sativa L. var. crispa L.: corresponde a las lechugas de cabeza, Great Lakes o Batavias, mal llamadas escarolas en Chile. Este tipo forma numerosas hojas de borde irregularmente recortado (crespo); las externas se disponen abiertamente y las más nuevas e internas forman un cogollo o grumo central compacto, llamado cabeza. Las lechugas de este tipo son de mayor tamaño, pudiendo llegar a pesar más de 1 kg, y presentan un período siembra a cosecha largo (más de 100 días). Por ser el tipo predominante en el principal país productor del mundo, Estados Unidos, por su utilización preferente en bares de ensaladas y hamburguesas, y por una creciente aceptación en muchos países, existe una amplia disponibilidad de cultivares, siendo los más representativos Climax, Empire, Great Lakes 659, Great Lakes 118, Merit, Mesa 659, Minetto, Salinas y Vanguard.

  
Lactuca sativa var. longifolia cv. Paris Island Cos

Lactuca sativa L. var. longifolia (Lam.) Janchen: corresponde a las lechugas llamadas romanas o cos, conocidas en Chile específicamente como costinas. La planta desarrolla hojas grandes, erguidas, oblongas y obovadas, de 20 a 30 cm de largo y 6 a 10 cm de ancho, con nervadura prominente, superficie ligeramente ondulada, y borde irregularmente denticulado. El tallo se presenta de mayor longitud que en las variedades anteriores y permanece protegido por el conjunto de hojas, las que forman una cabeza cónica o cilíndrica, por su disposición erecta, pudiendo alcanzar un gran peso de hasta 2 kg. Los cultivares más conocidos son Conconina, Corsica, Costina Abarca, Parris Island, Romabella, Odessa y Oreja de Mulo.

  
Lactuca sativa var. acephala cv. Salad Bowl

Lactuca sativa L. var. acephala Dill.: corresponde a las lechugas de cortar, de corte o de hojas sueltas ("loose leaf"), ya que como su nombre lo indica, este tipo no forma cogollo, sino que sus hojas se presentan sueltas, no envolventes. Aunque se comercializan enteras, su principal virtud se aprecia en las huertas caseras, ya que sus hojas se pueden ir cosechando individualmente. Los cultivares más tradicionales son Grand Rapids, Lollo Rossa, Salad Bowl, Simpson y Red Sails. Raramente es usada en Chile, aunque se produce su semilla para exportación.

Lactuca sativa L. var augustuana All.: corresponde a la llamada lechuga espárrago o de tallo. En este tipo se utiliza principalmente el tallo, que es carnoso, y también las hojas, que pueden presentar color verde o rojizo. Presenta un hábito más alto que las otras variedades como resultado del desarrollo de entrenudos más largos en su tallo, con las hojas dispuestas libremente, sin formar cogollo o grumo. Sus hojas son angostas (4 a 6 cm), lanceoladas y largas. Este tipo no es utilizado en Chile, pero es de amplia difusión en Oriente, especialmente en China.