Productos hortícolas de la familia Brassicaceae
  

La familia Brassicaceae comprende numerosas especies de variados usos para el hombre, como alimento fresco e industrializado, y como plantas forrajeras, medicinales y ornamentales, destacando los géneros Brassica y Raphanus como los más difundidos y utilizados. El consumo de las especies hortícolas de la familia, especialmente del género Brassica, ha ido aumentando en muchos países, al reconocérseles a dichos productos importantes efectos benéficos en la salud de las personas, por ser alimentos ricos en fibra, en provitamina A, en Vitamina C, en ciertos compuestos azufrados, antioxidantes y otros, lo que ayudaría en el retardo del envejecimiento celular, en la prevención de ciertas enfermedades incluyendo cáncer, y en la reducción del colesterol sanguíneo. Estas cualidades han llevado a que diversos estudios recomienden su incorporación en la dieta y a que el consumidor tome conciencia de la relevancia de su ingesta.

Esta familia botánica comprende especies originadas en zonas de clima templado, por lo que están adaptadas a desarrollarse y crecer en zonas con temperaturas moderadas. Las especies resisten heladas, especialmente en la etapa vegetativa del desarrollo, y no presentan susceptibilidad a daño por enfriamiento (DPE).

Las especies hortícolas son plantas herbáceas, de ciclo anual, bienal (la mayoría) y perenne, cultivadas comercialmente como anuales, y de hábitat terrestre a excepción del berro de agua. Presentan inflorescencia típicamente racimosa (formada por un eje principal que mantiene en su extremo un meristema apical) con pedicelos que sostienen flores hermafroditas, actinomorfas y con cuatro pétalos libres en forma de cruz (muy característico de la familia y razón de su anterior nombre: Cruciferae). El ovario es súpero, bicarpelar y origina un fruto, seco, simple y más largo que ancho, llamado silicua (Brassica, Rorippa), o corto, casi tan largo como ancho, llamado silícula (Eruca, Armoracia); ambos son dehiscentes. En el caso del género Raphanus, el fruto es indehiscente, biarticulado, cilíndrico y esponjoso. Las semillas de las hortalizas de esta familia son pequeñas, numerosas y casi siempre globulares.

El gran número de formas vegetales dentro del género Brassica, ha sido siempre motivo de confusión para los botánicos sistemáticos. La primera aproximación a la solución del problema fue la diferenciación en base al número cromosomal, después de lo cual la gran diversidad de formas se redujo a un número limitado de especies botánicas, aunque igualmente, dentro de cada especie hay a menudo formas diferenciables. Un ejemplo de este polimorfismo es la especie Brassica oleracea, que incluye varias de las hortalizas de importancia; la existencia de una relación cercana entre ellas ha sido frecuentemente cuestionada, por el polimorfismo existente, y su clasificación ha causado dificultades a los taxónomos. Algunos autores prefieren denominarlas como sub-especies e, incluso, como especies distintas (ejemplo: el colirrábano ha sido denominado Brassica caulorapa, pero hoy se incluye dentro de B. oleracea como B. oleracea var. gongylodes). A pesar de lo anterior, existe cierto consenso en denominarlas como variedades botánicas de la misma especie.

La familia Brassicaceae incluye nueve especies y seis variedades botánicas de B. oleracea (ver texto y Cuadro apartes) de mayor interés agrícola, las que se agrupan en cinco géneros, como se presenta en el Cuadro siguiente. Todas estas especies han sido introducidas a América, algunas hace muchos años como Raphanus sativus, Brassica oleracea y Rorippa nasturtium-aquaticum, que aparecen descritas en las crónicas (1539-1558) del observador naturalista en la Conquista, don Gerónimo de Bibar, como especies de verduras traídas a Chile por los españoles. Otras son aún casi desconocidas como rúcula, rutabaga y pak-choi, o de introducción muy reciente, pero creciente importancia, como brócoli.

 

Género Especie Nombre vulgar
Armoracia
Brassica
 
 
 
 
Eruca
Raphanus
Rorippa
Armoracia rusticana Gäertner, Meyer et Scherbius
Brassica chinensis L.
Brassica napus var. napobrassica (L.) Rchb.
Brassica oleracea L.
Brassica pekinensis (Lour.) Rupr.
Brassica rapa L. var. rapa
Eruca sativa Mill.
Raphanus sativus L.
Rorippa nasturtium-aquaticum (L.) Hayek
raíz picante
pak-choi
rutabaga
coles
repollo chino
nabo
rúcula
rábano
berro de agua